HAWKFISH, EL GÉNERO CAPRICHOSO

CAMBIO DE GÉNERO SEGÚN LA OCASIÓN En las aguas tropicales niponas nada un curioso pez cuya principal rasgo, más allá del color naranja radioactivo que casi siempre puede observarse en estas especies, es su notable flexibilidad sexual al momento de reproducirse. No porque realice asombrosas acrobacias corporales al momento de copular, sino flexibilidad de otro tipo: puede cambiar de sexo a voluntad según la ocasión lo requiera. En la Universidad de Hiroshima han observado cambios consecutivos del sexo del pez “Halcón Salvaje”  (hawkfish) por primera vez, en los arrecifes subtropicales alrededor Kuchino-Erabu isla en el sur de Japón.

Estos habitantes de los arrecifes, ostentosamente coloridos, comienzan su vida como hembras, pero se pueden transformar en machos ya en su época madura. Son muchos animales marinos los que también llevan a cabo este cambio, pero estos peces volubles tienen un “truco” que les hace más raros todavía, si cabe. Se encuentra alojado en sus aletas: gracias a ellas, pueden cambiar de nuevo si se necesita. Aunque los ecologistas sabían que algunos peces pueden cambiar de sexo en ambas direcciones, nadie había visto a ninguna especie “regresar” a su género original, tras un primer cambio. Después de tres años de observación, el equipo que realizaba el estudio confirmó que el pez halcón, de hecho, se puede reproducir como una hembra, después de haber mutado a macho y en sucesivas ocasiones.

“La habilidad de realizar un cambio de sexo bidireccional maximiza el valor reproductivo del individuo”, dice al respecto Tatsuru Kadota, uno de los científicos involucrados en la investigación. A diferencia de otras especies hermafroditas, el Cirrhitichthys Falco ejecuta su cambio de sexo en función del comportamiento de otros, experimentado en su entorno.

Los hawkfish viven en harenes, con un acoplamiento de macho dominante con varias hembras. El estudio se realizó con 29 peces y se encontró que cuando se trata de cambio de sexo, el tamaño del harén importa. Si un halcón macho copulo a muchas hembras, una de las dos hembras más grandes cambia de sexo y toma a su vez a más de la mitad de la monta del harén, como macho. Por el contrario, si el nuevo pez halcón macho dispone pocas hembras en los harenes y fue retado por un macho mayor, el primero se somete al apareamiento del segundo como una hembra, en lugar de gastar energías, luchando una batalla perdida.

Debido a nuestro marco de referencia, creemos que el género está destinado de un modo u otro, pero estos animales son mucho más flexibles que otras especies animales. Las especies hermafroditas están genéticamente predispuestas a favor de la función sexual masculina o femenina (a veces para operar tanto en el mismo tiempo), pero este Halcón Salvaje ha evolucionado para seleccionar y optar por un sexo determinado, sobre la base de señales de comportamiento del resto de la comunidad. Se cree que se trata de los genes que afectan al comportamiento, pero en este caso, es al revés. Cuando un macho muere, por ejemplo, una hembra de la comunidad puede cambiar género para tomar su lugar y sustituir las funciones de jerarquía. La eliminación del macho dominante dispara las hormonas que estimulan los cambios físicos: la hembra comenzará a producir la testosterona en vez de estrógeno, que a su vez actuará sobre las células germinales y los precursores de las células reproductivas. La mayor sub-dominante del sexo opuesto se muestra en los cambios de comportamiento en tan solo cuestión de minutos, y los cambios estructurales en los tejidos, en los siguientes días.

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